Samsung nous a promis un smartphone pliable – appelé Galaxy X, Galaxy F, Galaxy Flex ou Galaxy Fold – au cours du premier semestre 2019. Quel que soit le nom qu’on lui donne, transformer le concept en un véritable appareil fonctionnel que les gens veulent vraiment utiliser présente une foule de défis, de la conception à l’intégration des meilleurs développeurs d’applications.

Surtout quand Xiaomi vient de voler le tonnerre de Samsung avec un prototype triple qui a beaucoup de sens. (Voir la vidéo ci-dessous.)

Avec le dévoilement du Galaxy S10 pour le 20 février, Samsung pourrait montrer un smartphone pliable entièrement fonctionnel, rapporte le Wall Street Journal. Le smartphone pliable de Samsung est dit avoir un écran de 4,5 pouces à l’extérieur et un écran de 7,3 pouces à l’intérieur lorsque vous l’ouvrez comme un livre. Il exécutera Android 9 Pie OS avec la nouvelle interface utilisateur One de Samsung sur le dessus, et vous serez en mesure de multitâche dans un maximum de trois panneaux sur le grand écran.

Les modèles de smartphones pliables qui peuvent s’ouvrir en une tablette pour devenir un véritable appareil deux-en-un ont le potentiel de secouer une industrie désuète qui voit un ralentissement des ventes et de l’innovation. En tant que plus grand fabricant de smartphones de la planète, Samsung veut briller dans cet espace, bien que l’échec soit synonyme de pertes financières et de perte d’envergure très publique pour une marque qui perd son statut d’innovateur de l’industrie.

Samsung ferait bien d’apprendre des erreurs récentes dans la conception du smartphone pliable tout en mettant son plan en mouvement. Obtenir un bon design de smartphone pliable peut s’avérer plus important que de l’obtenir d’abord. Voici les plus grands défis que Samsung – et d’autres fabricants d’appareils – font face lors de la fabrication de smartphones qui se plient et se plient.

Samsung n’a pas répondu à une demande de commentaires.

1. Suffisamment portatif pour être transporté partout

Nous n’avons eu qu’un aperçu du prototype de smartphone pliable en novembre dernier, donc l’épaisseur de l’appareil n’est pas claire. Même si nous l’avions vu de près, Samsung avait prévenu à l’époque que le boîtier externe était essentiellement une enveloppe pour loger les pièces internes – le design final sera très différent.

Mais un smartphone pliable sera par définition plus épais qu’un combiné moyen. Il le faut, vu que vous doublez deux écrans lorsqu’il est en mode “fermé”.

L’astuce consiste à rendre l’appareil suffisamment mince pour que le Galaxy X/Galaxy F ne se brise pas dans votre poche, ou qu’il ait besoin de son propre sacoche pour le transporter. Si un smartphone pliable est trop gros pour que les gens l’utilisent naturellement, il perdra rapidement de sa valeur. Après avoir utilisé le Royole FlexPai pliable et le ZTE Axon M à double écran articulé, nous en avons vu les pièges.

“À bien des égards, Royole a rendu service à Samsung en plaçant la barre si bas “, a déclaré Ben Wood, chef de recherche à la firme d’analystes CSS Insight. “Comment Samsung communique les avantages d’un tel produit sera la clé de son succès futur.”

2. Faites-le plier à plat

Une partie du défi de la portabilité consiste à déterminer exactement quelle forme prendra un smartphone pliable lorsqu’il sera fermé. Ne vous attendez pas à ce qu’il se plie à plat.

Il suffit de regarder le FlexPai et Microsoft Surface Book 2. Les deux ont une charnière centrale flexible ou une couture qui plie les côtés plats fermés. Le résultat est une boucle dans laquelle vous pouvez insérer un stylo.

La seule raison pour laquelle le ZTE Axon M se ferme à plat est qu’il est composé de deux écrans complètement séparés qui peuvent s’empiler l’un sur l’autre avec une charnière. Un smartphone vraiment pliable, cependant, vise à être un panneau ininterrompu qui se plie vers l’intérieur ou vers l’extérieur sur lui-même.

Il n’est peut-être pas possible aujourd’hui de surmonter l’énorme défi technique que représente la construction d’un dispositif pliable qui se plie à plat, tant que les matériaux ne sont pas perfectionnés et que le processus de fabrication ne passe pas par plusieurs itérations pour réduire cet entrefer à chaque fois davantage.

3. Une sensation de qualité supérieure, et non semblable à celle d’un jouet

Personne ne veut acheter un appareil qui semble plus lent, plus vieux ou moins puissant qu’un smartphone phare standard qui coûte moins cher. L’appareil photo et le processeur du smartphone pliable doivent être aussi performants que ceux du Galaxy S10 standard pour prendre de superbes photos et contrôler le multitâche amplifié sur les deux écrans du smartphone. C’était un problème majeur avec le ZTE Axon M, qui utilisait des composants plus anciens pour contrôler les coûts.

Il y a aussi la question de savoir à quel point un écran en plastique peut être agréable au toucher. Le “Infinity Flex Display” de Samsung pour l’écran intérieur de 7,3 pouces du Galaxy X/Galaxy F sera fait d’un matériau plastique, tout comme celui du FlexPai. Les écrans en plastique d’antan étaient horribles. Espérons que Samsung pour le smartphone pliable est encore agréable à utiliser.

Corning est en train de développer un verre pliable assez fin pour un jour couvrir les dispositifs pliables, CNET a été le premier à rapporter. D’ici là, Samsung devra compter sur la qualité de construction détaillée et des finitions luxuriantes pour rendre son smartphone pliable se sentir haut de gamme.

“Les consommateurs veulent plus d’immobilier dans un emballage plus petit et l’ont exprimé à travers leurs habitudes d’achat”, a déclaré Stephen Baker, vice-président de l’analyse industrielle chez NPD Group. “Ce sera la meilleure façon de répondre à la demande des consommateurs, mais il s’agit probablement d’un processus pluriannuel avant que les prix, les logiciels, les applications et le produit lui-même ne soient au point.

4. Il faut que ce soit équilibré.

Je ne saurais trop insister sur ce point. Le ZTE Axon M a logé la batterie d’un côté, ce qui a fait que le smartphone se sentait bizarrement déséquilibré et difficile à utiliser. C’est le même problème que les tablettes lorsque vous les utilisez en mode clavier – contrairement à un ordinateur portable, avec son électronique sous le clavier, les tablettes stockent tout derrière l’écran. Ils ont l’impression qu’ils sont toujours sur le point de se renverser.

Samsung pourrait ajouter des contrepoids ou de multiples batteries, peut-être, mais il devrait faire attention à ne pas rendre le smartphone trop lourd à transporter confortablement (voir No. 1 dans cette liste). Je pense que les acheteurs accepteront un appareil uniformément lourd, mais ils détesteront un appareil déséquilibré.

5. Une couture forte et subtile

Le point de flexion d’un smartphone pliable est la “couture” qui s’étend au milieu de l’écran. C’est là que la flexion se produit, et il est très important qu’elle soit forte. Royole dit que la couture du FlexPai durera plus de 200.000 flexes dans la vie du smartphone – c’est l’équivalent d’ouvrir ou fermer le smartphone 548 fois par jour pendant un an ou 274 fois par jour pendant deux ans.

L’épaisseur de cette couture est également importante, car une bande au milieu de l’écran empêchera l’écran de 7,3 pouces d’être un panneau ininterrompu comme celui d’une vraie tablette. Les grosses lunettes du ZTE Axon M se sont mises en travers de la route en regardant des vidéos et en essayant de jouer à des jeux, même occasionnels, en mode plein écran.

La couture de Samsung sera-t-elle lisse et facile à ouvrir à chaque fois ? Est-ce que ça va coller un jour ? Ces questions et d’autres sur la durabilité feront l’objet d’un examen approfondi, surtout plus tard au cours de la vie du smartphone.

6. Pas de caméras gênantes, s’il vous plaît.

L’une des fonctions Axon M les plus gênantes à utiliser, l’appareil photo unique a pris toutes les photos au smartphone. Mais pour filmer comme un appareil photo orienté vers l’arrière, il fallait le retourner. Cette configuration maintenait la qualité de l’auto-perception à un niveau élevé, mais signifiait que vous manquiez beaucoup de prises de vue lorsque vous preniez une photo de quoi que ce soit d’autre.

Nous savons d’après le Pixel 3 que vous n’avez pas besoin d’avoir plus d’un appareil photo pour prendre d’excellentes photos en basse lumière et en portrait, mais conserver ces caractéristiques populaires sera nécessaire pour que le smartphone pliable soit compétitif.

7. Des applications tueuses qui fonctionnent à chaque fois

Il est utile que Google s’est engagé à soutenir Android sur les smartphones pliables, ouvrant la voie pour les applications à la transition en douceur entre les écrans que vous ouvrez et fermez le smartphone.

Obtenir des développeurs d’applications et de jeux qu’ils modifient leurs applications pour qu’elles fonctionnent sur un smartphone pliable est une autre bête à part entière. C’est une chose de s’assurer que la transition entre les applications se passe bien. C’en est une autre de profiter des trois domaines actifs que Google dit qu’il va prendre en charge sur le grand écran. (Voici un exemple de l’application Flipboard.)

“A moins que l’appareil pliable ne soit supporté par un système d’exploitation et un logiciel solides, un smartphone pliable risque d’entrer dans l’histoire comme un gadget”, a déclaré Werner Goertz, un directeur principal de la société d’analystes Gartner.

La complication ici est que c’est entièrement au développeur de décider combien de zones actives une application donnée va utiliser. Un jeu peut utiliser une seule fenêtre, par exemple, et une application de productivité peut transformer un deuxième volet en un clavier virtuel pleine grandeur. Les développeurs ayant le plus de ressources sont susceptibles de préparer leurs applications en premier, tandis que les petites entreprises peuvent prendre du retard.

8. Autonomie de la batterie toute la journée est un must

Plus l’écran est grand, plus vous consommez d’énergie. Le Galaxy X/Galaxy F pliable aura besoin d’importantes réserves de batterie si vous voulez qu’il dure toute la journée avec ces deux écrans. Mais les batteries ne se plient pas, et une grande batterie est plus efficace que deux plus petites.

Samsung devra trouver des solutions créatives pour éviter que l’appareil ne s’essouffle au milieu de la journée. Et les adopteurs précoces peuvent devoir accepter que le smartphone pliable a besoin de plus de recharges qu’un smartphone classique.

9. Gardez ce prix sous contrôle

Le smartphone pliable de Samsung ne sera pas bon marché. À mon avis, cela commencera dans une fourchette de 1 300 $ à 1 500 $. Samsung voudra récupérer les coûts associés à une nomenclature plus élevée, à la recherche et au développement, à un nouveau procédé de fabrication et à des campagnes de marketing.

Elle s’attendra également à vendre beaucoup moins d’unités alors que la technologie est encore nouvelle, comptant sur des itérations futures plus raffinées pour construire sa base de fans, comme Samsung l’a fait avec le stylet équipé du Galaxy Note. En attendant, cela signifie que Samsung fera beaucoup moins d’argent sur ce qui est probablement un smartphone plus cher que son vaisseau amiral Galaxy S10.

Mais si le prix très élevé n’est pas soutenu par une conception réfléchie, un matériel robuste, une forte autonomie de la batterie et une expérience utilisateur fluide, l’expérience Galaxy pliable de Samsung pourrait se coucher avant même qu’elle ait une chance de décoller.