La forme de base du smartphone est restée remarquablement stable depuis près d’une décennie. La taille des écrans a augmenté, la lunette s’est rétrécie, les boutons de la maison (et les prises casque) ont disparu, mais si vous avez vu quelqu’un de l’autre côté de la pièce utiliser un smartphone en 2009, cela ressemblerait beaucoup à quelqu’un utilisant un smartphone en 2019.

Cela changera en 2019 et 2020, car une foule de fabricants de smartphones, libérés par des écrans AMOLED flexibles – et rendus semi-désespérés par des ventes mondiales de smartphones plats ou en chute libre – sont prêts à déployer des smartphones qui peuvent se déployer en comprimés, puis se replier en quelque chose ressemblant à un smartphone très épais.

Il y a déjà au moins trois smartphones pliables à l’horizon ce mois-ci. Parmi ceux-ci, le plus important est le smartphone pliable de Samsung, que l’on a appelé soit le Galaxy X ou le Galaxy F. Lors de la conférence annuelle des développeurs à San Francisco en novembre, l’appareil a été montré sur scène, mais le faible éclairage et une présentation gérée sur scène nous ont donné une vague idée de ce que serait le smartphone. D’autres informations seront probablement dévoilées lors de l’événement Samsung Unpacked le 20 février, où Samsung lancera sa gamme de smartphones Galaxy 2019, mais les premières rumeurs annoncent que le smartphone pliable coûtera environ 2 000 $, faisant même des smartphones Apple les plus haut de gamme une bonne affaire.

Il y a le FlexPai de Royole, qui a été montré au CES. Royole, fondée par des ingénieurs diplômés de Stanford, est la première sur le marché, vendant déjà le FlexPai en Chine pour 8 999 yuans, soit environ 1 300 $. (Les Américains peuvent acheter une version de développeur pour à peu près le même prix.) Ceux qui ont eu le temps de l’utiliser n’ont pas été très impressionnés – le FlexPai peut se rabattre, mais rabattu, c’est un matériel très, très volumineux.

Pendant ce temps, Lenovo est prêt à relancer la marque Motorola Razr avec une sorte de smartphone à rabat, mais avec un écran entièrement pliable à l’intérieur. Le smartphone n’a pas encore été montré, mais selon le Wall Street Journal, il coûterait environ 1 500 $ et serait une exclusivité Verizon.

Xiaomi, un fabricant de smartphones chinois relativement inconnu aux États-Unis, mais avec une traction importante en Chine et en Europe, avait le président Bin Lin jouant avec un prototype fonctionnel qui utilise plus d’une présentation trifold. La vidéo ci-dessus, publiée à l’origine sur le réseau social chinois Weibo, était plus taquine que le pitch réel, avec Xiaomi voulant apparemment tester l’enthousiasme de l’eau pour le smartphone.

Alors, que faire de tout cela ? Tout d’abord, le prix dans lequel les smartphones pliables s’installent, du moins pour cette première génération, est très intéressant. Même le smartphone pliable le moins cher jusqu’à présent coûtera plus cher que l’iPhone le plus cher d’Apple. Si les produits pliables s’avèrent un succès auprès des acheteurs, la courbe des coûts de fabrication sur les écrans AMOLED ultra-souples diminuerait probablement, mais il n’est pas certain que les prix baisseraient pour les consommateurs. Samsung en particulier a besoin d’un smartphone avec de grosses marges bénéficiaires – il vend le plus de smartphones de tous les fabricants dans le monde, mais même ses produits phares sont vendus sur des marges beaucoup plus minces que son principal concurrent Apple peut commander.

Étant donné que les fabricants de smartphones ont tendance à suivre de près les mouvements de chacun, il est probable que plus de pliables seront annoncés et publiés avant la fin de 2019. Ce qui nous amène à la question suivante : Qui est l’acheteur d’un smartphone pliable ? Quelqu’un qui veut la taille d’un écran de tablette, mais avec quelque chose qu’il peut mettre dans sa poche ? Par exemple, un écran de 8 pouces carrés vaudrait-il 1 000 $ de plus pour un acheteur de smartphone ?

Un autre facteur : Les écrans AMOLED peuvent se plier, mais pas les batteries lithium-ion. Quelle sera la durée de vie des piles pliables, compte tenu du fait que l’un des plus gros drains de la durée de vie d’un smartphone est l’alimentation de l’écran ?

Et même si le facteur de forme de Gee-whiz sera un argument de vente important, comment ce facteur de forme fonctionnera-t-il ? Aujourd’hui, le smartphone plus grand d’aujourd’hui tient à peine dans les poches des pantalons, et il semble peu probable que même un smartphone pliable et pliable se glisse facilement dans une paire de jeans. Si votre smartphone pliable a aussi besoin d’un sac pour le transporter, combien cette action de pliage vous rapporte-t-elle vraiment ?

Bien sûr, beaucoup de gens étaient sceptiques à l’égard des phablets lorsqu’ils sont arrivés sur le marché en 2011 et 2012 – est-ce que les gens avaient vraiment besoin de smartphones avec des écrans plus grands que l’écran de 3,5 pouces de l’iPhone 4 ? Oui, il s’avère qu’ils l’ont fait, d’autant plus que les vitesses de données 4G signifiaient que le streaming vidéo sur les signaux de données était une possibilité réelle.

Il se peut que les pliables puissent trouver leur propre point d’intérêt – ou même supplanter ce rectangle d’écran que nous avons connu sous le nom de smartphone, avec suffisamment de temps et d’enthousiasme de la part des consommateurs. Ou encore, les téléviseurs pliables pourraient ressembler davantage à ce qui s’est produit lorsque les téléviseurs à écran plat HD ont commencé à ralentir leur croissance et que les fabricants se sont tournés vers les écrans courbes pour essayer de stimuler les nouvelles ventes. Après un an ou deux de curiosité, les écrans courbes ont disparu, le prix des téléviseurs a continué de baisser et la fabrication de téléviseurs a continué d’être une industrie très difficile.